Het recht op vreedzaam protest is een essentieel grondbeginsel van een gezonde samenleving — het inherente mensenrecht om voor je mening uit te komen, om onrechtvaardige wetten aan te vechten en soms, wanneer het systeem heeft gefaald, ons lichaam te gebruiken om vernietiging te verhinderen en een stem te geven aan mensen die geen stem hebben.

Het is nu een jaar geleden dat onze geweldloze actie werd onderschept door gewapende Russische FSB-agenten; bijna een jaar sinds we wederrechtelijk werden beschuldigd van piraterij en voor meer dan twee maanden in de gevangenis werden gestopt. Maar nu zijn we vrij – iets wat we niet kunnen zeggen van de duizenden andere actievoerders over de hele wereld die nog altijd worden vervolgd of gevangen zitten omdat ze opkomen voor zaken waarin zij geloven.

Onze collega-actievoerders in India, Spanje, de VS en natuurlijk Rusland liggen nog altijd onder vuur van zowel overheden als bedrijven die zich bedreigd voelen door het maatschappelijk middenveld en vast van plan zijn alle verzet op alle mogelijke manieren het zwijgen op te leggen. Jammer genoeg leidt dit tot het criminaliseren van geweldloos verzet en een inkrimping van de democratische ruimte over de hele wereld.

In Rusland werd de 40-jarige actievoerder Yevgeny Vitishko —lid van de ngo ‘Milieuwacht voor de Noordelijke Kaukasus’— gearresteerd toen hij protesteerde tegen de ecologische voetafdruk van de Olympische Winterspelen in Sochi. Zijn zogenaamde ‘misdaad’: een afsluiting beschilderen met de woorden “het bos is van iedereen.” In eerste instantie werd hij voorwaardelijk veroordeeld, maar een rechter vernietigde dat eerste vonnis en in februari van dit jaar werd hij veroordeeld tot een verblijf van drie jaar in een strafkolonie.

In Spanje staat de regering op het punt een wet goed te keuren die vreedzaam protest willekeurig zal bestraffen met uitzonderlijk hoge boetes. Dit is een rechtstreekse reactie op de vele vreedzame burgerbetogingen uit onvrede met de hervormingen van de overheid, die onder andere leiden tot enorme besparingen in gezondheidszorg en onderwijs.

In India staat het Mahan-volk bijzonder zwaar onder druk en milieuactievoerders worden gepest en verdacht gemaakt, gewoon omdat ze hebben geprobeerd de aanleg te verhinderen van een nieuwe steenkoolmijn door Essar en Hindalco, die de steenkool in de ondergrond van de bossen willen ontginnen. Ongeveer 55.000 mensen zijn voor hun bestaan en hun inkomen afhankelijk van de bossen in Mahan. Hun cultuur, gemeenschap en zelfs hun leven zijn vervlochten met de bossen die de bedrijven nu dreigen te vernielen. Als de industrie haar zin krijgt, zullen de plaatselijke gemeenschappen moeten wijken en volledig ontheemd zijn.

Maar dat laten ze niet zomaar gebeuren. De mensen van Mahan hebben zich verenigd en vragen brede steun, ze organiseren bijeenkomsten en openbare vergaderingen om aandacht te vragen voor hun rechten in de regio. Maar de overheid wil het verzet op alle fronten de kop in te drukken. Op 29 juli nam de politie een gsm-booster en zonnepanelen in beslag die Greenpeace India had opgesteld in het dorp Amelia. Dezelfde dag werden twee actievoerders van Greenpeace India midden in de nacht zonder aanhoudingsbevel gearresteerd.



In de VS worden de fundamentele rechten steeds sneller ondergraven. Er waren niet alleen de verschrikkelijke mensenrechtenschendingen in Ferguson, maar verscheidene milieuactievoerders dreigen ook aanzienlijke gevangenisstraffen op te lopen. In oktober moeten acht personen voor de rechtbank verschijnen omdat ze deelnamen aan een vreedzame actie met spandoeken die wezen op de betrokkenheid van Procter & Gamble bij de ontbossing. Zij worden buiten alle proporties beschuldigd van ‘misdaden’ als diefstal met braak en vandalisme en die aanklachten kunnen leiden tot maximaal negen en een half jaar gevangenisstraf en een boete van 20.000 dollar per persoon. Dit zijn verschrikkelijke en onredelijke gevolgen voor een volledig vreedzame actie die geen vlieg kwaad heeft gedaan. Indien zij inderdaad zouden worden veroordeeld voor ‘misdaad’, zou dit de eerste dergelijke veroordeling zijn in de lange geschiedenis van Greenpeace VS op het vlak van vreedzame actie.

We kunnen deze voorbeelden — en er zijn er nog veel meer — niet los zien van het ruimere debat over het recht om te protesteren, over vrije meningsuiting, de vrijheid van vereniging en in bepaalde gevallen, zoals in Rusland of in Ferguson, de persvrijheid. Over de hele wereld lijkt het steeds meer de gewoonte dat de macht van bedrijven en repressieve regeringen voorgaan op de rechten van het individu. Dat is een zorgwekkende en gevaarlijke ontwikkeling. Als we niet ingrijpen, zou dit wel eens de rechten waar we zo hard voor gestreden hebben kunnen ondergraven.

Wat zou Martin Luther King zeggen als hij Ferguson nu zou zien? Hoe zou Gandhi zich voelen als hij zou vaststellen wat er met zijn levenswerk gebeurt? Wat zou Rosa Parks meemaken als zij zich in het Amerika van vandaag zou verzetten tegen onrechtvaardige wetten?

We mogen niet op onze lauweren rusten of ook maar denken dat dit een strijd is die anderen moeten voeren, op een andere plaats. De enig mogelijke oplossing tegenover deze vorm van onderdrukking is terugvechten met de kracht van mensen, rustige argumenten en vooral de hoop dat we zullen winnen.

Doe mee en betuig je solidariteit met mensen die worden vervolgd en gevangenzitten over de hele wereld.

Bedankt!

de Arctic 30 (Peter, Miguel, Camila, Colin, Ana Paula, Phil, Kieron, Alexandra, Frank, Anthony, Iain, Alexandre, Paul, Faiza, Mannes, Anne Mie, Sini, Francesco, Cristian, Jonathan, David J, Tomasz, Roman, Denis, Dima, Marco, Gizem, Ruslan, Andrey en Ekaterina)